Hendrik Gerardus Joseph, roepnaam Joop, Zoetemelk, geboren in Den Haag op 3 december 1946. Joop Zoetemelk mag met een gerust hart de beste Nederlandse wielrenner aller tijde genoemd worden. Hij heeft geweldige resultaten op zijn naam staan. Zo won hij bijvoorbeeld de Ronde van Spanje in 1979. Later in 1980 won hij de Ronde van Frankrijk en in 1985 werd hij zelfs wereldkampioen. Toen hij wereldkampioen werd was hij al 38 jaar, in de wielren ‘scene’, maar sowieso in de topsportbranche is dit een uitzonderlijk hoge leeftijd. Op de rangschikking van beste renners aller tijden van Daniel Marszalek is Joop Zoetemelk achtste, anno 2009. Hij is een geboren Hagenaar, opgegroeid in Rijpwetering, toch woont hij inmiddels al decennia lang in Frankrijk, waar hij eigenaar is van een hotel-restaurant.

In 1968, het jaar dan Jan Janssen de Tour won en 2 jaar voordat hij beroepsrenner werd, behaalde Zoetemelk belangrijke overwinningen als amateur. Zo behaalde hij goud op de Olympische Spelen in 1968 met de 100 km ploegentijdrit. In 1969 behaalde hij de eindzege in de Tour de l’Avenir. Twee jaar later, in 1971 won hij het bergklassement in de Vuelta.

Zijn carrière begon dus meteen goed. Maar in 1974, tijdens de Midi-Libre maakte hij een forse klapper. Het ergste kwam bij iedereen op, de carrière van Zoetemelk, die het zo goed leek te doen, leek over. Maar gelukkig kwam Zoetemelk in 1975 weer zo sterk als een os terug.

JoopZoetemelk23Zijn carrière kende echter nog meer dieptepunten, zo werden in de ronde van Frankrijk in 1977 en in de Ronde van Frankrijk in 1979 sporen van doping gevonden in zijn bloed. In beide gevallen kreeg hij slechts tijdstraf toegewezen. Later in zijn carrière, in de Ronde van Frankrijk in 1983 werd hij opnieuw positief bevonden van doping. Hij claimde echter dat dit onjuist was en heeft de beslissing meteen aangevochten bij de rechter. Uit het proces, dat jarenlang duurde, bleek dat het dopingonderzoek niet sluitend was geweest en er geen schuldige kon worden aangewezen, hij werd dus vrijgesproken.

Totaal heeft Zoetemelk 16 keer deelgenomen aan de Tour de France, hij heeft elke ronde uit gereden wat goed is voor een record en behaalde meestal een plek bij de eerste tien, respectievelijk: achtste, vijfde, 3 keer vierde, 6 keer tweede en hij werd eerste in 1980. Omdat Zoetemelk zo vaak tweede was geëindigd (6 keer) kreeg hij de bijnaam “eeuwige tweede”.

Zoetemelk was de tweede Nederlands Tourwinnaar, alleen Jan Janssen was hem voor. In 1980 won Joop Zoetemelk de Tour de France na in negen voorgaande edities in de top-10 te zijn geëindigd, waarvan vijf maal als
tweede. Bernard Hinault, de winnaar van de Ronde van Frankrijk 1978 en 1979 en vooraf de grote favoriet, gaf na afloop van de twaalfde etappe met een knieblessure op. Hij droeg op dat moment de gele trui.

Zoetemelk werd in 1982 wederom tweede. Her jaar daarop leek hij op weg naar een nieuwe zege toen een wederom positieve dopingtest hem volledig mentaal sloopte. Al heeft hij de Tour van 1983 dan niet gewonnen door de positieve dopingtest, hij is later wel in eer hersteld.

ae1298599bd16a27afb6495a633543597e75dce8Zoetemelk heeft een prachtige carrière gehad en werd tijdens “het Gala ter gelegenheid van het 75-jarig bestaan van de KNWU” beloond voor zijn zware inzet en zijn geweldige prestaties. Hij werd benoemd tot beste Nederlandse renner aller tijden. Op dinsdag 31 mei 2005 onthulde hij in Rijpwetering, de plaats waar hij opgroeide, een standbeeld ter ere van zijn wielerprestaties. Dit beeld is meer dan verdiend voor deze wielerlegende.